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  翠×雛の『マターリ歳時記』 プロローグ


―師走の頃―  【12月22日  冬至】

クリスマスも差し迫った年の瀬に、夜更けの街を歩く、独りの影。
周囲には疲れた顔のサラリーマンやOL、カップルが溢れている。
彼等の間を縫って、翠星石は背中を丸めながら、歩いていた。

特別、行きたい場所があった訳ではない。
と言って、家に帰る気にもなれなかった。

翠星石は歩きながら、羽織ったコートの襟元を掻き寄せて、重い溜息を吐いた。
吐息は白い霞となって棚引き、凍てつく真冬の風に流されていく。
冬という季節は、好きになれない。今年の冬は、特に憂鬱だった。

「蒼星石……」

俯きながら、ポツリと妹の名を呼ぶ。彼女の呼びかけに応える者は、居ない。
去年の今頃は、隣を歩いていた蒼星石。
彼女は今、遠い異国の地で生活していた。
自分の夢を追って、留学してしまったのだ。

「蒼星石……私は、寂しいです」

ふと立ち止まって夜空を見上げると、半分ほどに欠けた月が、皓々たる光を
降り注いでいた。けれど、街の照明の方が明るくて、風情が感じられなかった。

今夜は、冬至。一年で、昼が最も短くなる日だ。



昼が短い。裏を返せば、夜が長いと言うこと。
蒼星石の居ない家で、長い長い夜を、どう過ごせば退屈が紛れるのだろう。
そんな事は、さんざん試した。
本を読んだり、祖父母と話をしたり、友人たちから借りたCDを聞いたりした。
週末や祝祭日には、料理やハーブティーの研究もした。
が、どんな事をしても、途中から気分が萎えていく。正直、愉しくない。

翠星石の唯一の娯楽は毎晩、決まった時間に、
インターネットを通じて蒼星石とチャットすることだった。
けれど、それも時差の都合などで、ほんの五分くらいしか出来ない。
愉しみにしていた分、回線を切った後は、寂寥感が募ってしまう。
蒼星石は時折、動画メールを送ってきたりもした。
そんな晩には切なくなって、涙で枕を濡らした事も有った。

最近では、蒼星石との定時連絡を終えると、夜更けの街を散歩するのが
翠星石の習慣になっていた。
自室で蒼星石の写真を眺めながら、悶々としてるよりは健全だ。
もっとも、近頃めっきりと冷え込んできたので、散歩も楽じゃないけれど。

「うぅ~。流石に冷え込んできたですぅ」

心ばかりか、身体まで寒くなって、翠星石は身震いした。
そろそろ帰ろうか。
コートの襟を立て直して、彼女は俯きがちに歩き始めた。
途端、誰かにぶつかってしまった。

「うひゃっ!」
「あっ! ご、ゴメンですぅ」

翠星石は、ぺこりと頭を下げた。
歩くときは、ちゃんと前を見ないと危ない。
年の瀬に怪我して、病院で年越しだなんて馬鹿げているし、遠慮したかった。

「うゅ? 翠ちゃん、なの?」

ぶつかった相手が話しかけてきた。喋り方からして、直ぐに雛苺だと解った。

「こんな時間に、翠ちゃんは何してるの?」
「それは私の台詞ですぅ。雛苺こそ、なに夜中にほっつき歩いてやがるです」
「ヒナはね、巴の家に行ってたのよ。翠ちゃんは?」
「え? わ……私は、ちょっとコンビニまで買い物に行ってたですぅ」

雛苺は疑いもせずに「ふぅん」と小首を傾げた。
買い物に出た割に、翠星石が荷物を持っていないことを訝ったのだろう。
しかし、直ぐにいつもどおりの屈託無い笑顔を浮かべて、翠星石に訊ねた。

「ねえねえ、翠ちゃん。もし良ければ、一緒に帰ろ? ヒナ、夜道って怖いの」
「怖いなら、こんな時間まで巴の家に居なくてもいいじゃないですか」
「ちょっと話し込んじゃって、お夕飯も頂いてきちゃったなの」

まあ、そういう日もあるだろう。翠星石は、一緒に帰る事に同意した。

「ねえ、翠ちゃん。手を繋いでも良い?」
「なんでですか? 子供じゃあるまいし、恥ずかしいですぅ」
「うゅ~。ダメ、なの?」

雛苺に潤んだ瞳で見詰められて、翠星石は照れ臭そうに顔を背けた。


「まあ……手を繋ぐくらい構わないですよ」

言って、彼女が手を差し出すと、雛苺は嬉しそうに、ギュッと握ってきた。

「翠ちゃんの手、冷たいね」
「そりゃあ、真冬に手袋もしてなかったですからね。そう言う雛苺だって、
 氷みたいに冷たい手をしてるですぅ」
「そうなの。だから、翠ちゃんと手を握りたかったの」
「じゃあ、こうしてれば、温かくなるですよ」

翠星石は雛苺の手を握り返して、自分のコートのポケットに差し入れた。
狭いポケットの中に、二人分の体温がこもっていく。
夜風に晒されなくなった分、暖まるのは早かった。

「ホントだぁ~。翠ちゃんの手、温かぁいなの」
「ふふっ。なんなら、家に着くまで、こうしててやるですぅ」

並んで歩いている内に、翠星石は、なんだか雛苺の事が妹の様に思えてきた。
手の掛かる子ほど、愛情が募るものだ。
翠星石も、雛苺の無邪気さに母性本能を擽られたのかも知れない。
二人は歩きながら、他愛ない話に花を咲かせていた。

いよいよ、雛苺の家が見えてきた所で、翠星石は思い出したように訊ねた。

「雛苺は元日、初詣に行くですか?」
「ううん、行かないの。巴の都合が悪くて、行けなくなったのよ」
「へえ。てっきり、誰かと行くんだと思ってたです」
「うん……ホントはね。すっごく行きたいの。ヒナは、お祭りって大好きなの」

落胆する雛苺を見ていると、翠星石も胸が切なくなってしまった。
二人は、とっても寂しがり屋さん。
日頃、明るく振る舞って見せても、ちょっとした事で泣いてしまう。
気付けば、翠星石は雛苺に、我ながら驚く提案をしていた。

「だったら、私と行かないですか? 初詣」
「えっ?! 良いの?」

途端に、雛苺の表情が輝きを増した。
夜だというのに、まるで太陽みたいに明るく、眩しい笑顔だった。

「行くの行くの行くのっ! ヒナ、翠ちゃんと一緒に、初詣に行くのっ!」
「わわ、解ったから、ちょっと落ち着きやがれです。近所迷惑になるですぅ」
「うぃ……ごめんなさい。でもねでもねっ、ヒナ、とっても嬉しいのよ?」
「そりゃもう、見ただけで判るですよ」

翠星石は苦笑した。分かり易い娘だ。まるで、子犬みたい。

「じゃあ、大晦日にでも電話して、時間を決めるです」
「うん。じゃあね、翠ちゃん。お休みなさいなの」

手を振って雛苺と別れ、翠星石も帰途に就いた。
不思議と、さっきまでの心細さや寂しさが、雲散霧消していた。
雛苺と話をしたから、気が紛れたのだろうか。

「蒼星石には会いたいですけど……も少し、前向きに頑張ってみるです」

蒼星石だって、独りで頑張っているのだ。
私も、強くならないと。
翠星石は心の中で、自分に言い聞かせた。
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