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  翠×雛の『マターリ歳時記』

―睦月の頃 その3―  【1月5日  小寒】


やけに冷え込む朝だった。
まだ冬休み中とは言え、朝の早い祖父母に合わせて朝食を摂るために、
早起きの習慣がついているのだ。
翠星石は寝惚けつつ、枕元で喧しく鳴り続ける目覚まし時計を黙らせるべく、
布団の中から右腕を伸ばした。

しかし、一度では時計を捉えられず、二度、三度と腕が宙を彷徨う。
漸くにして目覚まし時計のアラームを切った時には、彼女の右腕は、
すっかり冷え切っていた。

(んん……なんてぇ寒さですかぁ。起きたくねぇですぅ)

ベッドの中に冷えた腕を引っ込めて、もそもそ……と寝返りを打つ。
右腕が体温を取り戻していくにつれて、翠星石は再び、眠気に襲われていた。
とろん、と微睡む感じが、どうしようもなく心地よい。
二度寝の誘惑に些かも抗おうとせず、翠星石は緋翠の瞳を閉じた。

(……ぬくぬく♪)

根拠と呼べるほどの理由は無いが、なんだか、幸せな夢が見られそう。
そんな気分だった。

(蒼星石に会えたら……良いな……ですぅ)

うとうと、と……。
双子の妹を想いながら、翠星石の心は眠りの世界へと落ちていく。
瞼の裏に、ぼんやりと人影が浮かんできた。
背を向けて立っている、小柄な人物――あれは、誰だろう?
輪郭がハッキリしないが、青系の服を着ている事は判る。

(う~ん? もうちょっと、近付いてみるです)

夢の中で、翠星石は歩き始めた。
割と近くに居る筈なのに、人影との距離は一向に縮まらない。
もどかしい。逸る気持ちに衝き動かされて、翠星石は走り出した。
徐々に、距離が狭まる。
人影の正体が、さらさらの栗毛をショートカットにした娘だと判ってくると、
翠星石は胸がキュンっとなるのを感じた。

(蒼星石っ! 会いたかったですっ。昼も夜も、寝ても醒めても、私は――)

走りながら、腕を伸ばす。
あと僅かで、この手が届く。蒼星石の華奢な身体を、包み込んであげられる。
そう思っただけで、翠星石の心臓は、はしたないほどに躍動した。

翠星石の指が、蒼星石の肩に触れた。
喜びのあまり、妹の肩を目一杯の握力で掴んでしまった。

――が、蒼星石は何の反応も示さない。「痛いよ」と文句を言いもしない。
不審に思った翠星石は、肩を掴んだ手を放すことなく、妹の前へと回り込んだ。

彼女が、蒼星石だと確信していた人影は――精巧な造りのマネキン人形だった。

「蒼星石ぃっ!」

叫びながら、翠星石は布団を撥ね除けて半身を起こした。
心臓が、早鐘のように脈打っている。耳の奥で、鼓動が聞こえた。

「……酷い夢。それに……酷い妹です」

両手で顔を覆って、翠星石はポツリと呟いた。
その囁きは、涙声。

「こんなに私を悲しませるなんて、ホントに酷いヤツですぅ」

やるせない気持ちを宥めるように、翠星石は、少しだけ泣いた。


寝覚めは最悪。
洗面所に赴いた翠星石は、心なし腫れぼったい目元を、ぬるま湯で丹念に洗った。
こんな事なら、二度寝なんかするんじゃなかったと、僅かに後悔しながら。

暖められた台所に行くと、石油ストーブの臭いと、味噌汁の匂いが渾然一体と
なって翠星石の鼻腔を刺激した。

「おはようですぅ」

努めて明るく挨拶した彼女に、祖父は読んでいた新聞をちょっとだけ降ろして、
挨拶を返した。

「おはよう、翠星石。なにか、厭な夢でも見たのかい?」
「なんで、そう思うです?」
「いやなに……ちょっと、不機嫌そうに見えたんでのぉ」

翠星石がムスッとした態度で応じると、祖父はバツ悪そうに顔を伏せ、
新聞に視線を戻した。
世間一般の、年頃の娘を持つ父親とは、こんな感じかも知れない。
日毎に気難しくなっていく娘に、どう対処して良いか判らなくなるのだ。
こういう時は、女心の機微が解る分、母親もしくは祖母の方が有利だった。

「おはよう。早くお座りなさいな」

祖母に促されるまま、翠星石は食卓に着き、祖母が装ってくれた味噌汁に口を
付けた。たっぷりのモヤシに卵を落としただけの、簡素な作りだ。

「そうそう、今日はヒナちゃんがお勉強しに来るって言ってたわねえ」
「午後からです。冬休みの宿題を、一緒に済ますですよ」
「おやつは何が良いのかしら?」
「取り敢えず、苺に関連した物なら何でもオッケーですぅ。
 あいつは苺に含まれるストロベリノーゼという麻薬物質の中毒患者ですから」
「あらまあ……実は、苺の過食って怖いのねぇ」

勿論、口から出任せで言った事なのだが、祖母はすっかり信じ込んだらしい。
祖母が近所で、こんなガセビアを吹聴して回ったら困りものだけれど、
翠星石は敢えて、放っておくことにした。

「おいしかったぁ。ごちそうさまですぅ」

自分で使った食器を洗い桶に浸して、翠星石は身支度を整える為に、自室に戻った。


午後になり、完全防寒装備の雛苺が柴崎宅を訪れた。
もこもこに着膨れた様子は、さながらダルマである。
一目見るなり、翠星石は吹き出し、腹を抱えて笑い転げた。

「もう! いきなり爆笑するなんて失礼なのよー!」

暖房を入れたばかりで、未だヒンヤリとしている翠星石の部屋に入った途端、
雛苺が憤懣を炸裂させた。

「あぁ……済まなかったですぅ。まさか、あんなに丸々と……くくっ」
「あっ! またぁ」
「いやいや、笑ってねぇですよ? 変な言いがかりは止すですぅ」
「……んもぅ。でも、今日はホントに寒いのよ」
「そりゃあ冬だし、暦の上では『小寒』ですからねぇ」

小寒とは、24節気(太陽の黄道を24等分したもの)のひとつ。
冬至の後の15日目を指している。一般に、寒さの厳しい時期とされていた。

「ショウカン?」

聞き慣れない言葉だったのだろう。雛苺は首を傾げた。
翠星石は、いつものように悪ノリして、雛苺に出任せを教えた。

「今日は一年に一度、冬将軍と呼ばれる赤い服を着たジジイがやってきて、
 使い魔の雪女を召喚する日なのですぅ」
「う……うょ」
「召喚された雪女は、午前零時に成るまで、夜中に独りぼっちで歩いている娘を
 ガッチガチの氷漬けにして回るですよ。ひぃーっひっひっひぃ!」
「……そ、それで、氷漬けにされちゃった人は、どうなるの?」
「冬将軍の保存食になるです。早い話が冷凍食品ですね。頭から痛快丸囓り。
 ムシャラムシャラと喰われちまうですぅ」
「あうぅ~。は、早く宿題を片付けちゃうのよ~」

翠星石のヨタ話を信じたらしく、日暮れまでに帰りたいという雛苺の思いが、
ひしひしと伝わってきた。

冗談もそこそこに、二人は宿題を始めた。
時に教え合い――英語は雛苺の方が得意だった――どちらか先に終わった方が、
家庭教師役となった。無論、この時ばかりは翠星石もウソを教えたりしない。

おやつの時間には、祖母が紅茶と、切り分けた苺のタルトを持ってきてくれた。
翠星石は愉しく語らいながら、雛苺の頬に付いたホイップを指で拭ってあげたり、
何かと彼女の世話を焼いている自分に気付いて、ハッとなった。
今朝は寝覚めが悪くて不機嫌だったのに、今では全く気にならない。
癒されている。妹のような雛苺に、蒼星石の居ない空虚を満たして貰っている。
それが、実感できた。

結局、宿題は日暮れまでかかってしまい、翠星石は雪女の影に怯える雛苺を、
自宅まで来る羽目になってしまった。口は災いの元……と言うところか。
雛苺を無事に送り届けて、寒々とした冬の夜空の下を、独り歩く。
低く垂れ込めた雲が、尚のこと気分を消沈させる。
雪でも降りそう……。
そう思った矢先、翠星石の鼻先に、白い物が舞い降りてきた。嘘から出た真か。

その晩、翠星石は日本より北緯の高い国に居る蒼星石に、電子メールを送った。


【恋人よ、そちらも今日は、雪ですか?】




『保守がわり番外編  勉強の合間に・・・』

「ねえねえ、翠ちゃん。タイトルではマターリって言ってるケド、
 ちっともマターリな雰囲気じゃないと、ヒナは思うの」
「それは・・・確かに。しかしです、マターリの定義とは、なんぞや・・・ですぅ」
「ヒナに訊かれても解ら・・・あ! マターリときたら平安貴族でおじゃる、なの!」
「・・・おバカ苺。そこまで退化して、どうするです?
 退化の改新とかヌカしたら、ヌッ殺すですよ」
「うょ・・・や、やぁなの~。そんなコト、言うハズないのよー」
「とか言いながら、妙な間が空いたのは何故です? 額には変な汗も・・・」
「ちょっと心肺停止しただけなのー。それより、対策を講じるのっ」
「マターリ・・・う~ん・・・閃いた! 老人の日常生活って、マターリな感じがするですぅ!」
「!? 翠ちゃん、天才なのっ! ノーベル物理化学賞ものなのーっ!」
「そ、そうですかぁ? も・・・もっと褒めやがれですぅ」
「じゃあ早速、翠ちゃんのお爺さんに突撃リポートなのっ」

ドドドドドドドド

「おじじ――――っ!」
「どうしたんじゃ、翠星石? そんなに慌てて。トイレなら今、婆さんが使・・・」
「おじじっ! マターリの定義を教えるですっ。
 400字詰め原稿用紙5枚以内で説明しやがれですっ!」

・・・続く。
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