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  翠×雛の『マターリ歳時記』

―葉月の頃―  【8月8日  立秋】


蒼星石がオディールを連れて帰宅してからは、あっと言う間の二週間だった。
祖父は、もうずっと浮かれ気味で、はっちゃけた日々を送っている。
娘たちと一緒に料理をする祖母の顔にも、幸せそうな笑みが浮かぶ。
今まで口にしなかっただけで、本当は、祖父母も寂しかったのだろう。

「若い娘が三人も一緒に暮らしていると、ついハッスルしてしまうのう」
「あらあら、お爺さんたら……ほどほどにね」

朝食の席で、今日も張り切りモード全開の祖父、元治。
翠星石は、穏やかな口調で窘める祖母の額に、ビキビキと筋が浮かんだのを
見逃さなかった。隣に座るオディールは、祖父母の会話に耳を傾けながら、
翠星石に小声で話しかけた。

「楽しいお祖父様たちね。とても賑やかで、素敵な家族だわ」
「……年甲斐もなく、はしゃいでるだけですよ。
 今夜あたり、血の雨が降りそうですから、レインコートを用意しとくと良いですぅ」

この二週間、一緒に暮らしてみて、翠星石のオディールに対する拒否反応にも、
免疫が出来つつあった。人見知りの気が強い彼女にしては、早く慣れた方だ。
普段なら、臆病な猫のように物陰に隠れて、そぉっと様子を窺う日々が続くのだが、
やはり言葉が通じると、女性同士、気心も知れやすいのだろう。

幼少の頃は日本に住んでいたと言うだけあって、オディールは日本語が堪能だった。
柴崎家に、すんなり打ち解けたのも、言葉の壁が低かったからだ。
そもそも性格の悪い娘ではないし、なによりも、蒼星石を慕う気持ちにおいては、
柴崎家の面々と相通じるところがある。蒼星石にベッタリなのは相変わらずだが、
その点さえ我慢すれば、翠星石としても嫌う理由はなかった。

問題があるのは、寧ろ、蒼星石の方だ。
帰宅してからと言うもの、何かにつけて他人行儀な振る舞いが目についていた。


「さぁて。ハッスルおじじは放っといて、食事を済ませちまうです。
 早くしねぇと、雛苺が来ちまうですよ」
「えっと……確か、9時の約束だったよね、姉さん」
「大変。あと一時間もないじゃない。急がないと」

翠星石に促されて、蒼星石とオディールは、炊き立てのご飯を頬張った。
朝からお騒がせな娘たちに向ける祖父母の眼差しは、温かく、優しい。


約束の時間の五分前に、玄関のチャイムが鳴る。
その頃には、三人の娘たちも出発の準備を整えて、玄関前に待機していた。
翠星石がドアを開けると、麦わら帽子をかぶった雛苺が、額に汗を浮かべ、立っていた。
籐製の小さなバッグを肩に掛けている。

「みんな、おはようなの。今日は、すっごく暑いのよ~」
「言われなくとも解るです。屋内に居ても、汗が滲み出てくるですから」
「翠ちゃんは髪が長すぎるのよ。蒼ちゃんみたいに、バッサリ短くしたら良いのに」
「やーですよー。髪は女のイノチ。人形は顔がイノキですぅ」
「……姉さん。寒いギャグなんか言ってないで、早く出発しようよ。
 車に乗っちゃえば、エアコンが効くから涼しくなるって」

蒼星石の冷淡な一言に一刀両断された翠星石は、シュン……と項垂れながら、
ガレージのシャッターを開け始めた。

乗り込んだ彼女たちを待っていたのは、炎熱地獄。
アクリルの屋根で覆われただけのガレージなので、締め切った車内には、
真夏の熱気が閉じ込められていたのだ。
今日は立秋。暦の上では秋に変わるけれど、暑さは今が真っ盛りである。

「熱っ……フロントガラスに断熱シートを広げておかなかったから、
 ハンドルが焼けてるですよ。とても握れたもんじゃねぇです」

運転席に座った翠星石が「アチチ・アチ」と、郷ひろみの歌の振り付けをする。
アシストシートの蒼星石は、苦笑しながら、お茶目な姉に濡れタオルを差し出した。

「エアコンが効いてくるまで、暫くは、これを巻いておきなよ」
「ありがとですぅ♪ それじゃ、出発するですよ」

翠星石はサングラスをかけると、イグニッションキーを回した。
一発でエンジンが呻り、送風口から、生暖かい風が吐き出されてくる。
走り始めると、薄く開けた窓からも、勢いよく風が吹き込んできた。
談笑する双子姉妹のやりとりを、後部座席から眩しげに眺めていたオディールは、
「やっぱり仲が良いわね」と、隣に座る雛苺に囁きかけた。

「私には姉妹とか兄弟って居ないから、とても羨ましい」
「……ヒナも一人っ子なの」

窓からの風で涼んでいた雛苺が、オディールの方に頸を巡らす。

「だから……なのかな。なんとなぁく、お姉さん然とした人に憧れちゃうのよ」
「そうなの? 私は逆ね。しっかり者の妹が欲しかったわ」

言って、蒼星石を見つめるオディールの視線は、妙に熱を帯びていた。



翠星石の荒っぽい運転に戦々恐々としながら、やっと辿り着いたのは、海
――――の側の、プールだった。

浜辺のイモを洗う状態を、翠星石が嫌った為である。
しかし、プールと言っても、その辺の小学校のプールとは訳が違う。
幾つものアトラクションに分かれた、大型レジャープールだった。
駐車場に車を置き、受付を通って更衣室に向かう、道すがら――

「お爺さんが特別招待券を持ってて、本当にラッキーだったよね」
「まったくです。おじじも、たまには役に立つですぅ」
「……あんまり、お爺さんのことを悪く言うもんじゃないよ、姉さん」

翠星石の毒舌に反応して、蒼星石は表情を固くした。
そんな妹の変化に、翠星石が意地の悪い笑みを浮かべる。

「へぇ~。随分と、おじじを擁護するですねぇ、蒼星石は」
「蒼ちゃんは昔っから、おじいちゃん子だったのよねー」
「そうそう。中学生になっても、おじじと一緒にお風呂はいってやがったです。
 蒼星石には、乙女の恥じらいってヤツが、足りねぇですよ」
「ちょっと! なに言い出すのさ! いい加減にしてよね」

蒼星石は顔を真っ赤にして怒鳴ると、ポカ~ンとしている翠星石を余所に、
オディールの手を掴んで、足早に歩き始めた。

「行こう、オディール」
「え……ええ? あの――」

二人が去った通路で、翠星石は呆気にとられたまま、
ハニワのように立ち尽くすのみだった。



水着に着替えて、プールサイドに置かれたデッキチェアに俯せる翠星石は、
誰が見ても不機嫌だと解る顔をしていた。ビキニ姿が眩しい彼女をナンパしようと、
若い男が何人か近付いたものの、翠星石のひと睨みで、悉くが退散していく。

彼女の視線が辿る先には、楽しそうに遊んでいる蒼星石と、オディールの姿。
すぐ隣のデッキチェアでは、雛苺がストローでトロピカルジュースを吸い上げつつ、
翠星石の様子を見守っている。癇癪を起こしたら、即座に止めるためだ。

「うぅ~。蒼星石ったら、なんであんなに怒るですか」

雛苺は溜息を吐いて、翠星石の背中に声を掛けた。

「さっきのは、翠ちゃんが悪いのよ。調子に乗って、余計なこと言うんだもの」
「あんなの、ただの冗談じゃねぇですかっ! 目くじら立てるコトでもねぇですぅ!」

翠星石は、ガバッと身体を起こして居住まいを正すと、雛苺に詰め寄……
るかと思いきや、膝の上で拳を握って、俯いてしまった。

「きっと……蒼星石は、留学して人が変わっちまったのです」
「うよ? そんなコトないと思うのよ」
「雛苺には分かんねぇです! 家での態度だって、どこか余所余所しくって――
 オディールと仲良くなったから、私のことなんか、もうどーでも良くなったのです」
「…………あのね、翠ちゃん」
 
雛苺は身を乗り出して、小刻みに震える翠星石の肩を、優しく叩いた。
元気づけるように、そっと――

「近くに居すぎるから、盲点になるコトもあるのよ?」

目に涙を浮かべ、黙って話を聞いている翠星石に、雛苺は言葉を続けた。

「例えば、マンガを目の前まで近付けたら、何が描いてあるのか解らないし、
 台詞も読めないでしょ? ヒナはね、人間関係も同じだと思うの。
 少し距離を置いて初めて、真実の姿って見えてくるものじゃないかなって」
「じ……じゃあ、また離ればなれになれって……言うですか?」

指の背で目元を拭う翠星石に、雛苺は「そうじゃないの」と微笑みかけた。
少し情緒が不安定になっている彼女を落ち着かせようと、温かい手で、
長い髪と……背中を――――滑らかな素肌を撫でる。
そして、頃合いを見計らって、穏やかに話しかけた。

「距離なら、もう充分に置いたでしょ? その時、翠ちゃんは、どう思ったの?
 蒼ちゃんが居なくなって、清々した?」
「そっ、そんなワケねぇですっ! どうしようもなく、会いたかったですよ!
 空を飛んでいきたいって、何度も思って、何度も……そんな夢を見たですっ」
「だったらね……蒼ちゃんも、きっと同じなのよ。
 ホントは翠ちゃんに会いたかったし、甘えたいの。
 だけど、照れくさいから――変なところで突っ張ってるのよ」

雛苺の言葉は、不思議な余韻を伴って、翠星石の胸に染み込んできた。
よくよく思い返してみると、余所余所しく見えていた仕草も、
裏を返せば、照れくささの現れだったように思えてくる。
翠星石は、曇天に一筋の光明を見た気がした。

「それが真相なら、私は一体、どうすれば――」
「簡単なの。翠ちゃんの想ってることを、言葉にするだけで良いのよ。
 人の想いってね、心で温めてるだけじゃ伝わらないの。
 だから、人類は文字や言語を産み出し、活用して、理解を深めてきたのよ」
「……でもぉ」
「大丈夫! 翠ちゃんと蒼ちゃんの想いは、きっと同じなのっ!」

元気だすのよっ! と、雛苺は、渋る翠星石の背中をビタンと叩いた。
時期的に早すぎる紅葉が、ひとつ……彼女の白い肌に舞い落ちる。

「あ痛ぁ……何しやがるです、おバカ苺っ!」
「景気付けなのよ。あいとォ!」
「いっぱーつっ! ……って、何をやらせるですか」
「いいからいいから。頑張って、蒼ちゃんと仲直りしてくるのー」

雛苺に背中を押され、気合いを入れてもらったお陰で、翠星石は目が覚めた。
悄気て、ウジウジと腐っていては、本当に嫌われてしまう。
そんなのはイヤ。
だったら、すべき事は、ひとつだけ。

でも、どうやって近付けば良いのだろう? 
蒼星石は意外に強情っぱりだから、普通に近寄っても、素っ気なく遠ざかる筈だ。
どうしたものかと思案しながら歩いていた翠星石は、ウォータースライダーで遊ぶ、
オディールと蒼星石の姿を見かけた。

「!? この手があったですぅ」

これだったら、滑り出してしまえば、否応なく終点で顔を合わせることになる。
寸分の躊躇いもなく、翠星石はウォータースライダーの階段を登り始めた。
いつもなら、途中で足が竦んで引き返してしまうところだが、今の彼女は怯まない。
最愛の妹と絶交状態になってしまう怖れに比べれば、他の事など毛ほども怖くなかった。
頂上に立った時でさえ、膝は震えていなかった。

「蒼星石……いま、会いにゆくです」

一足先に蒼星石が滑り降りていったのを見届け、ぺたりと腰を降ろして、直滑降。
――が、予想以上の降下速度に、翠星石は堪らず、悲鳴を上げた。

「ひいぃぃぃ――っ!? そそ、蒼星石ぃ――っ!! …………ふぇぇ」
「ん? いま、姉さんが――って、えぇっ!」

着水直前、翠星石の声を聞いた気がして、蒼星石は水面に頭を出した。
彼女の眼に飛び込んできたのは、もの凄いスピードで滑り落ちてくる姉の姿。
しかも、どうやら失神しているらしく、身じろぎひとつしない。
彼女は即座に、人の間を縫って、翠星石の着水場所まで泳いでいった。

豪快に上がった水飛沫とは対照的に、力無く沈んでいく翠星石。
水中で姉の身体を抱きかかえると、蒼星石は近くのプールサイドに泳ぎ着いた。
そこには既に、バスタオルを手に、雛苺が待ちかまえていた。
雛苺の手を借りて、デッキチェアまで運んだものの、翠星石が目を覚ます気配はない。

「ど……どうしよう。着水の衝撃で、後頭部とか打ってるんじゃあ――」
「落ち着くのよ、蒼ちゃん。こういう時は、アレしかないのっ!」
「アレって、なに? 電気ショックとか?」
「またまたぁ、ご冗談を。こんな場合には、人工呼吸しかないのよ?」
「じっ…………じ ん こ う こ き ゅ う?! ボクがぁ?」
「他に誰がするの? ガッツだぜっ、なの!」
「…………わ、解ったよ」(ファースト・キスなのに……)

蒼星石は、顔ばかりか全身を紅潮させながら、小さく頷いた。
まず、頭を仰け反らせて、気道を確保。そして、翠星石の鼻を摘んで……重ねられる、唇。
雛苺は、にへら……と笑いながら、二人の様子を、携帯電話のデジカメで撮影していた。



程なく、翠星石は何事もなかったかのように目を覚ました。
そして、すぐ隣で頬を上気させ、モジモジしている妹の姿を認めると――
少し躊躇した後、半身を起こし、意を決して話しかけた。

「蒼星石…………さっきは悪かったです。私……ホントは、すごく不安だった。
 最近、蒼星石の態度が余所余所しく思えて、とっても寂しかったのです。
 それで……構って欲しくて、あんなコトを――」
「姉さんは、昔っから寂しがり屋さんだったからね」

言って、蒼星石は姉の肩に両腕を回して、ギュッ! としがみついた。

「でも――知ってた? ボクも、姉さんに負けないくらい、寂しがりなんだよ。
 本当は、弱虫で……そんな自分を変えたくって、外の世界に飛び出したけれど、
 やっぱり、ボクは――」
「……蒼星石」
「ねえ。もう少し、このままで…………居させて?」
「ふふっ……とんだ甘えんぼですね、蒼星石は」

翠星石は慈愛に満ちた微笑みを浮かべて、妹の、生乾きの髪を撫でた。

「いいですよ。好きなだけ、居ればいいです」
「うん。温かいね……姉さんって」

居心地よさげに目を細め、蒼星石は幸せな夢想に身を委ねた。
やがて、安堵しきった彼女が、健やかな寝息を立て始めるまで、
翠星石は溢れる愛情で、ちょっぴり意地っ張りな、鏡写しの自分を包み込んでいた。


――あらためて、お帰りなさいです。蒼星石…………大好きですよ。



『保守がわり番外編  暗いところで待ち合わせ』

夜更け。道行く人の流れも、疎らになり始めている。
高層ビルが立ち並ぶ街の路地裏に佇む、黒マントの人物が、ひとり。
目深に被った帽子の下には、あどけなさが残る、うら若い娘の顔があった。
クライアントに会うため、変装した雛苺だった。
やがて、もう一人・・・・・・雛苺の待つ路地裏へと、足早に滑り込んでくる。

雛「依頼のブツが手に入ったの。買い取って欲しいのよ?」

これだけ・・・と、雛苺は指を三本、立てた。
クライアント――草笛みつ――は、眼鏡の奥で円らな瞳を見開く。

み「三万? 随分と、ぼったくるのね。品質は確かなのかしら?」
雛「当然なの。手に入れるために、色々と苦労したのよ」
み「・・・・・・ふぅん?」

みつは小首を傾げ、猜疑心の強そうな目で、雛苺の顔を覗き込んだ。

み「ヒナヒナの手腕を疑う訳じゃないけど、まずは現物の品定めをさせてよ。
  『双子姉妹の濡れ場』と言っても、にわか雨でズブ濡れになった写真だったり、
  水を引っかけられただけの画像だったらイヤだもの」
雛「ヒナは、そんな“釣り”なんてしないの。でも――そうね。
  商売は信用第一。さあ、とくとご覧あれなのよ」
み「・・・・・・は、はうあぁぁ。これは――」

感嘆の声をあげて、みつは差し出された携帯電話の画面を、
食い入るように見つめた。

・・・一回で〆られなかったので続く。
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