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―弥生の頃―  【3月21日  春分】


日本全国、津々浦々。今日は春分の日であり、休日に定められていた。
春分とは二十四節気のひとつ。昼と夜の長さが等しくなる日である。
しかし、バイトに精出す翠星石と雛苺にとっては、関係が無かった。
勤務先の工場が定めているカレンダーでは、通常の火曜日扱いなのだ。
当然、時給も通常どおり。休日出勤手当などは付く筈もない。

翠星石は、普段どおりに起きて、祖父母とチビ猫に朝の挨拶をすると、
朝食を済ませ、身支度を整えて、いつもより空いている道を通勤した。

「この頃は、だいぶ温かくなって来たですぅ~」

勤務先の食品製造工場の柵伝いに植えられた桜も、五分咲きと言ったところだ。
そろそろ、あちこちの公園が花見客で賑わう季節を迎える。
開花の早い場所では、今週末がピークになるだろう。

翠星石は、夜桜見物が好きだった。
けれど、酔っぱらい達の乱痴気騒ぎが大嫌いなので、公園には行かない。
自宅の庭にある小さな桜の木を眺めながら、毎年、祖父母と一緒に、
ささやかな宴を楽しんでいた。

「そう言えば、ウチの桜も咲き始めてたです」

見頃とは言えないけれど、今夜あたり、雛苺でも誘ってみようか?
翠星石は、ふと、そんな気分になった。

入り口で守衛さんと挨拶を交わし、翠星石は更衣室に向かった。
どこからか、ふうわりと菓子パンの美味しそうな匂いが漂ってくる。
ラスクを製造している棟からだろうか。
それとも、ベイクドチーズケーキの製造ライン?
コンビニ向けに卸す菓子パン以外にも、直営のケーキ屋向けの製造も
しているから、その匂いかも知れない。

「はぁ……甘い物は別腹って、ホントですぅ」

きちんと朝食を摂ってきたと言うのに、翠星石は、なんとなく小腹が
空いてしまった。
帰りしな、おみやげに何か買っていこうか? そんな気分になる。
春の野で思い浮かべるのは、よもぎ摘み。ケーキの類があまり得意ではない
祖父母も、草餅なら旬な感じがして喜ぶだろう。

まだ仕事も始まらない内から、帰りがけの事を考えるのも気が早いけれど、
取り敢えず、そうしようと思った。



――そして、昼休み。
窓辺の日向で、雛苺は一人掛けの椅子に座って、うつらうつら舟を漕いでいる。
翠星石は笑いを堪えながら近付くと、故意に、雛苺の肩をポン! と叩いた。

ビクーン! と身体を震わせた雛苺は、危うく、椅子ごと仰向けに倒れそうに
なった。翠星石が腕を掴まなければ、本当に、ひっくり返っていただろう。

「もお! なんて事するのー!」
みっともなく狼狽えた気恥ずかしさと、翠星石の悪戯に対する憤りで、
雛苺は頬を膨らませて怒りを露わにした。

「すまねぇです。まさか、あんなに驚くとは、思ってなかったですぅ」
「……いつか、仕返ししてやるのよ~♪」

にこにこと翠星石に笑い掛けながら、雛苺は、さり気なく物騒な台詞を吐いた。
本気なのか冗談なのか、判断に苦しむ、曖昧な表情。
悪い冗談と勝手に解釈して、翠星石は徐に、今朝、思い付いた話を切り出した。

「そんな事より、雛苺。仕事終わった後って、急用とか有るですか?」
「うよー。ないけど……どうして、そんなコト訊くの?」
「ウチの庭で、質素なお花見でもどうかな~って、思ったですぅ」
「おぉ、夜桜見物なのねー」
「そういうコトです。満開には、ほど遠いですけどね」

それでも、雛苺は期待に瞳を輝かせ、声を弾ませた。

「みんなで楽しめたら、ヒナは満開じゃなくても構わないのっ」
「根っからのお祭り娘ですねぇ、雛苺は」

雛苺は朗らかな笑みを浮かべたが、彼女の心には、暗い影が落ちていた。
バイトが終わって家に帰っても、両親は仕事が忙しくて、帰宅していない。
独りで夕飯を食べる事になるなら、いっそ外食でもした方がマシ。
そんな風に考えていた。

「ねえ、翠ちゃん。巴も呼んだら……ダメ?」

上目遣いに顔を覗き込んでくる雛苺に、翠星石は「勿論、良いですぅ」と応じた。

バイトが終業となり、翠星石と雛苺は家までの道すがら、不死屋の草餅を買って、
柴崎家に戻った。門の前では、巴が待っていた。

「お帰りなさい、二人とも。バイト、お疲れさま」
「あっ! トゥモエェーっ!」

雛苺は彼女の名を呼びながら駆け出して、人目も憚らず、巴に抱き付いた。
夜の帳が降りて、人通りが無かったから良いものの、これは結構、恥ずかしい。
端で見ていた翠星石も、思わず「何やってんだか、ですぅ」と呆れてしまった。

(でも…………ちょっとだけ、羨ましいかも……です)

考えてみれば、自分だって蒼星石に対して、雛苺と似たような真似をしてきた。
白昼堂々、ふざけて抱き付いてみたり。
突然の落雷に、ビックリして抱き付いてみたり。
去年の夏、真紅たちと行ったキャンプで、泥酔して抱き付いてみたり。

(……なんだか、抱き付いてばっかりですぅ)

けれど、人目なんか気にしなかった。ちっとも、気にならなかった。
蒼星石を抱き締めて、服越しに彼女の体温を感じて、サラサラした鳶色の髪から
薫る芳香を胸一杯に吸い込むだけで、幸せな気持ちになれたから。
世界でたった一人の妹が、ちゃんと近くに居る事が、実感できたから。

(蒼星石……。私……また、蒼星石のコトを……ギュッて、出来るですよね?)

今すぐに願いを叶えてもらえるなら、もう一度、蒼星石を抱き締めたい。
そんな想いを胸にしまい込んで、翠星石は雛苺と巴を、家に招き入れた。
居間でチビ猫をあやしながら、少し休んだ後、三人の娘は祖父母と夕食を共にした。
バイト先から帰る直前に翠星石が電話して、二人分多く、支度をして貰ったのだ。
久しぶりの賑やかな晩餐に、祖父母も上機嫌だった。

食後、翠星石たちは縁側に腰を降ろして、星空の元、庭の桜を観賞した。
日に日に気温が上がっているとは言え、三月の夜は肌寒い。
桜の蕾も、大きく膨らんでいながら、あと一歩のところで躊躇している。

それでも、翠星石は楽しかったし、巴も、雛苺も、少し早い夜桜を愉しんでいた。
気の合った者同士、肩を寄せ合ってお喋りしているだけで、時の経つのを忘れた。
祖母が熱いお茶と、翠星石が買ってきた草餅を盆に乗せて運んでくると、三人の会話が、
より一層、賑々しくなる。女の子にとって、甘い物は悉く別腹に収まるらしい。
ニコニコと草餅を食べていた雛苺が、ふと思い出したように、翠星石に訊ねた。

「ねえ、翠ちゃん。しゅんしょういっこく……って、知ってる?」
「なんです、それ? マンガのタイトルです?」
「それは『めぞん一刻』なのよー」
「んん~? あっ! 分かったです。腹話術のヤツですぅ!」
「……それ、いっこく堂なの」

二人のやり取りを聞いていた巴が、クスクスと笑みを零した。

「春宵一刻値千金、よ。春の夜は趣が深くて、短い時間でも千金の大金にも
 代え難い価値がある……って意味なの」
「巴は物知りですね。春宵一刻、か。なんとなく実感できるです」

こうして、三人並んで夜桜見物をしながら他愛ない話に興じる時間も、金では買えない。
この瞬間だって、一生に一度だけの、何物にも代え難い貴重な思い出だ。
春の夜も、人の縁も、大した違いは無い。翠星石には、そう思えた。








『保守がわり番外編  明るい(?)通販生活』

「翠ちゃん翠ちゃんっ!」
「なんです? 騒々しいヤツですね」
「あのね、あのね。ヒナ、ジュンに通販で手に入れた物を貰っちゃったのー♪」
「?! 聞き捨てならねぇです。何を貰ったですかっ!」
「うゅ…………お人形の、製作キットなのよー」
「人形製作? まさか、美少女フィギュアとか、ガレージキットとか……です?」
「よく分からないけど、珍しいお人形なの。翠ちゃんも、一緒に作ろ?」
「ふむふむ。まあ、良いですよ。大した用事もねぇですし」
「やったー♪ それじゃ早速、ヒナの家へゴーなのよー」
 ・
 ・
「ほらほらっ! これなのー」
「!? こ…………これって……『呪いの藁人形』製作キットですぅ!」
「呪い? よく分かんないけど、面白そうなのっ。さあ、張り切って作ろうなのー」
「……ジュンのヤツ、後でヌッ殺してやるです」
 ・
 ・
「ここで、藁を束ねるって、説明書に書いてあるですよ。紐は、どれです?」
「普通の紐じゃないみたいよ? なんか、絶縁被覆された電気配線で縛るみたい」
「電気配線でっ?! どーいう藁人形ですか、これは」
「ヒナに訊かれても、分からないのよー。はい、これが使う配線なの」
「…………ダ・ビンチ印の電気コードって、ラベルに書いてあるですぅ」(落涙)
「!! 翠ちゃん、凄いのっ! これが噂のダビンチ・コードなのよー!」
「……おバカ苺ぉ、ですぅ」(血涙)

・・・次回、丑の刻参り編。フヒヒヒ
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