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第十一話  『かけがえのないもの』」の最新版変更点

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+夕食の席に、見慣れた姉の姿はなく――
 
+(どうしてなの?)
+
+蒼星石の心は、言いようのない虚しさに包まれていた。
+瞼を閉じると姉の寂しげな顔が浮かんできて、なんとなく、食欲も湧かない。
+
+「翠ちゃん、具合悪いって言ってたけど……大丈夫かしらねぇ」
+「近頃、めっきり寒くなってきたからのぉ。風邪でもひいたんじゃろう」
+
+心配そうに呟いた祖父母が、揃って天井を見上げた。
+それが、今、翠星石がここに居ない理由。
+彼女は気分が優れないからと告げて、食事もせず部屋に籠もってしまったのだ。
+
+もちろん、そんな言い訳がましい戯言を、鵜呑みにする蒼星石ではない。
+昨夜の自分の行為が、姉をひどく傷付けてしまったと察して、胸を痛めていた。
+
+(でも……あれは姉さんが、ボクから離れていっちゃうから)
+
+引き留めたくて、焦っただけ。ほんの少し、擦れ違っただけ。
+全ては、些細な誤解。落ち着いて話をすれば、きっと解り合えると思っていた。
+だって二人は、産まれる前から、ずっと一緒だったのだから。
+
+――けれど結局、その日の内に、姉妹が言葉を交わすことはなかった。
+
+
+
+  第十一話 『かけがえのないもの』
+
+
+
+明けて、月曜日の朝。
+蒼星石は普段より1時間も早く、目を覚ました。まだ寝惚けている頭が、重い。
+額に手を当てて、無造作に前髪を掻き上げながら、欠伸をかみ殺した。
+
+「……眠ぃ。姉さん…………もう起きてるかな」
+
+のそのそとベッドを抜け出し、ドアノブに指をかけたところで、ふと考えた。
+ドアを開けた途端、そこにビックリ顔の翠星石が立っているのではないか、と。
+しかし、蒼星石の案に反して、廊下には誰も居なかった。
+姉の部屋を見遣ると、ドアが開いていた。もう起きているようだ。
+であれば、洗面所か台所で、翠星石と会えるかも知れない。
+そう思うと、期待に胸が躍る一方、不安で階段を降りる足取りが鈍った。
+
+(姉さんの哀しそうな顔を見るのは、つらい。でも、だからこそ会わなきゃ!)
+
+ぎこちなくてもいい。
+『ごめんなさい』でも『おはよう』でも……なんなら『やあ』でも構わない。
+とにかく、たった一言でもいいから、話をしたかった。
+それをキッカケに仲直りができるのであれば、どんな言葉でも――
+
+しかし、決心したつもりでも、洗面所から水音が聞こえた途端、足は竦んでしまう。
+ここまで来て、躊躇うなんて情けない。蒼星石は廊下で深呼吸して、気を落ち着かせた。
+そして…………すだれを掻き分け、洗面所に踏み込んだ。
+
+「ん? おや、蒼星石かい。どうしたんじゃ。姉妹そろって、今朝は早いのう」
+「あ……おはようございます、お祖父さん」
+
+蒼星石の肩から、力が抜ける。洗顔していたのは、祖父だった。
+となると、翠星石は今、朝食を摂っている頃だろうか。
+
+
+今度は、会いたいと思う気持ちの方が勝った。
+蒼星石にとって、翠星石は自分の半身に等しい、かけがえのないもの。
+それを取り戻したいと、本気で思っているならば、恥も外見もない。
+
+顔を洗った蒼星石は、もう微塵も迷わず、足早に台所を目指した。
+しょんぼりした顔でトーストを囓る姉の姿を想像したら、じっとなんかしていられない。
+祖母が一緒だとしても、憚る所なく昨夜のことを謝るつもりだった。
+
+だが、勢い込んでいた蒼星石は、またしても肩すかしをくらった。
+
+「おはよう、蒼ちゃん」
+
+台所で弁当を作っていた祖母が、にこやかに振り向いて挨拶してくる。
+食卓に、翠星石は居なかった。
+
+「おはよ。姉さんは?」
+「翠ちゃんなら、もう出かけたわよ。お弁当が出来てないから待ってと言ったんだけど、
+ それなら購買でパンを買うからいらない……って」
+「……そう。どんな様子だったの?」
+「昨夜より具合は良くなったみたいだけど、まだ元気なかったわねえ」
+
+ひょっとして、本当に体調が優れないのだろうか?
+けれど、翠星石は意地っ張り。そして、ヘソ曲がりでもある。
+追いかけて欲しくて、わざと忌避の態度をとることも、ままあった。
+その可能性は、半々といったところだろう。
+だったら、逃がさない口実を手土産に、追いかけるのみ。
+幸いなことに、口実は蒼星石のすぐ目の前にあった。
+
+「ねえ、お祖母さん。お弁当、ふたつ作って。ボクが姉さんに届けるよ」
+
+
+
+朝食を済ませ、あれこれと身支度を整えて、蒼星石は勢いよく玄関を出た。
+今度こそ翠星石と向かい合って、きちんと気持ちを伝えなければならない。
+このまま互いの距離が不自然に広がってしまうのは、耐え難い苦痛だった。
+
+小走りに学校を目指す蒼星石のカバンの中で、ふたつの弁当箱が揺れ、カタカタ鳴った。
+あまり激しく揺らしては、中身が踊って、メチャクチャになってしまう。
+そんな弁当を渡したら、仲直りどころか、また姉に難癖つけられるだけだ。
+
+(まだ遅刻する時間でもないし、ゆっくり行こう)
+
+焦らず騒がず、歩きながら考えればいい。会ったときに、話すことを――
+蒼星石は足を緩めて、カバンの中の弁当に意識を向ける。
+束の間、よそ見した彼女は、脇道から歩み出てきた人に気付かず、ぶつかってしまった。
+
+「うわっ、ごめんなさいっ!」
+「こちらこそ、すみま――って、蒼星石さん?」
+「あれ? 柏葉さん。どうしたのさ、こっちに来るなんて」
+
+巴の家からだと、こっちは学校と反対の方角だった。
+いつものように竹刀を肩に掛けた巴は、礼儀正しく「おはよう」と頭を下げる。
+そして、挨拶を返す蒼星石に、理由を話し始めた。
+
+「お節介だとは思うんだけど、やっぱり気になってしまって……。
+ 翠星石さんとは、仲直りできた?」
+「それが……なかなか機会に恵まれなくてね。まあ、歩きながら話すよ」
+
+蒼星石は巴と並んで歩きながら、これまでの経緯を、かいつまんで語った。
+姉が一向に機嫌を直さないことや、心労からか、体調を崩しているらしいことも。
+翠星石が体調不良というくだりでは、巴も心配そうな顔をした。
+
+「最近、寒いものね。わたしも、アノ日が近いから気が滅入ってて」
+「そうなんだ? ボクは――」
+
+言いかけて、蒼星石はひとつの可能性に気付いた。
+姉の不機嫌は、女の子にしか解らない月のモノの苦しみも、影響しているのではないか。
+どちらかと言うと、翠星石はアレが重い方で、しばしば痛み止めを服用していた。
+指折り数えてみても、そろそろの筈だ。
+
+(……謝るついでに、それとなく訊いてみよう)
+
+どんな状況であれ、蒼星石にとって大切な姉であることに、変わりはない。
+蒼星石は両腕でカバンを抱きかかえ、翠星石の身を案じた。
+
+
+
+早朝の教室は生徒も疎らで、ひんやりした空気が立ちこめている。
+まだ、校舎も眠っているのだろう。生徒たちの歓声が、校舎にとっての目覚ましなのだ。
+翠星石は、窓辺の席で頬杖をつき、ぼんやりとグラウンドを眺めていた。
+時折、思い出したように溜息を漏らす。他人の接近を拒む、沈鬱な気配。
+そこだけが、周囲の世界から切り離されているようだった。
+
+「あぁら。月曜日っから、随分とひどい顔してるじゃなぁい」
+「……ふぇ?」
+
+顔を向けた先には、妹のクラスメートで、翠星石の友人でもある水銀燈の姿。
+彼女はいつもの不敵な笑みを浮かべながら、腰に手を当てて立っていた。
+からかう為に、わざわざ、ふたつ隣の教室から足を運んだ訳ではあるまい。
+
+「何しに……来たです?」ぷいっと顔を背け、翠星石は校庭を見ながら、ぶっきらぼうに訊ねた。
+そんな彼女の態度を意にも介さず、水銀燈は机の前に回り込む。
+
+「土曜日のことなんだけど、ちょっと蒼星石に相談されちゃってね」
+「そーですか。蒼星石とはケンカなんてしてねぇですから、心配してくれなくて結構です」
+
+嘲るような眼差しで、水銀燈は、そっぽを向く翠星石の横顔を見つめる。
+「ケンカする内は、仲が良い証拠よ。でも、不機嫌の理由は……それだけ?」
+「……なんでも、お見通しですか」
+鼻先で憂鬱そうに溜息を吐き、翠星石は腹部に手を遣った。
+
+「実は……いつもより重いのです」
+「大丈夫なの? 私、よく効く薬を持ってるわよ。あげましょうか」
+「もう自分のを飲んだです」
+「ムリしない方がいいわ。保健室で休んでるか、ひどい様なら病院に行きなさいな」
+
+水銀燈の気遣いはありがたかったが、そこまで大事にする気もない。
+やんわり断ろうとした翠星石は、何気なく目を向けた校庭に、二人の姿を認めた。
+仲良さそうに語らいながら登校する、蒼星石と巴を――
+――途端、翠星石の胸の奥底が、ズキリと疼いた。
+
+翠星石にとって、蒼星石は大切な存在。かけがえのないもの。
+本当は、すぐにでも会いたい。もう一度、姉さんが必要だと言って欲しい。
+だが、拒絶の言葉を叩きつけた今となっては気まずくて、顔を合わせ辛かった。
+
+「…………やっぱり、ちょっと保健室で休ませてもらうです」
+
+少し、気持ちを整理する時間が必要なのだ。それがきっと、お互いのため。
+自分に言い訳しながら、翠星石は水銀燈に付き添われて、教室から逃げ出した。
+
+
+
+  第十一話 おわり
+
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+
+三行で【次回予定】
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+ 友人に背を押されて、向き合う決意をする彼女。
+ けれど、迷い道は近付き、かつ遠ざかりて――
+ 求め合う二人の少女を、嘲笑うのだった。
+
+次回 第十二話 『君がいない』